Ulf von Euler

Ulf S. von Euler est né à Stockholm, fils de deux scientifiques renommés, Hans von Euler-Chelpin, professeur de chimie, et Astrid Cleve, professeur de botanique et de géologie. Son père était allemand et lauréat du prix Nobel de chimie en 1929, et son grand-père maternel était Per Teodor Cleve, professeur de chimie à l’Université d’Uppsala, et le découvreur des éléments chimiques thulium et holmium. Son arrière-arrière-arrière-arrière-grand-père était Leonhard Euler. Bénéficiant d’un environnement familial privilégié dans la science, l’éducation et la recherche, il n’est pas surprenant que le jeune Ulf devienne aussi un scientifique. Il étudia la médecine à l’Institut Karolinska en 1922. À Karolinska, il travailla sous Robin Fåhraeus dans le sang. sédimentation et la rhéologie et fait des travaux de recherche sur la physiopathologie de la vasoconstriction. Il a présenté sa thèse de doctorat en 1930 et a été nommé professeur adjoint en pharmacologie la même année, avec le soutien de G. Liljestrand. De 1930 à 1931, von Ulf obtint une bourse Rochester pour faire ses études postdoctorales à l’étranger. Il a étudié en Angleterre avec Sir Henry Dale à Londres et avec I. de Burgh Daly à Birmingham, puis s’est rendu sur le continent, étudiant avec Corneille Heymans à Gand, en Belgique et avec Gustav Embden à Francfort, en Allemagne. Von Euler aimait voyager, il a aussi travaillé et appris la biophysique avec Archibald Vivian Hill, de nouveau à Londres en 1934, et la transmission neuromusculaire avec GL Brown en 1938. De 1946 à 1947, il a travaillé avec Eduardo Braun-Menéndez à l’Instituto de Biología y Medicina Experimental à Buenos Aires, fondé par Bernardo Houssay. Son instinct infaillible de travailler avec d’importants leaders et chefs scientifiques devait être prouvé par le fait que Dale, Heymans, Hill et Houssay allaient recevoir le prix Nobel de physiologie ou de médecine. En 1981, von Euler est devenu un membre fondateur du Conseil culturel mondial. De 1930 à 1957, von Euler était marié à Jane Sodenstierna. Ils ont eu quatre enfants: Hans Leo, administrateur scientifique au National Institutes of Health, Bethesda, Maryland, États-Unis; Johan Christopher, anesthésiste, Hôpital Serafimer, Stockholm; Ursula Katarina, Ph.D., conservatrice aux collections royales, The Royal Court, Stockholm, Suède; et Marie Jane, ingénieur chimiste, Melbourne, Australie. En 1958, von Euler épousa la comtesse Dagmar Cronstedt, un animateur de radio qui avait travaillé pendant la Seconde Guerre mondiale à Radio Königsberg, diffusant la propagande allemande à la Suède neutre.

Son court séjour d’étudiant postdoctoral au laboratoire de Dale fut très fructueux: en 1931, il découvrit avec John H. Gaddum un important principe autopharmacologique, la substance P. Après son retour à Stockholm, von Euler poursuivit cette recherche et découvrit successivement quatre autres substances actives endogènes importantes, prostaglandine, vesiglandine (1935), pipéridine (1942) et noradrénaline (1946). En 1939, von Euler a été nommé professeur titulaire de physiologie à l’Institut Karolinska, où il est resté jusqu’en 1971. Sa collaboration précoce avec Liljestrand a conduit à une découverte importante, qui a été appelé le mécanisme Euler-Liljestrand (un shunt artériel physiologique en réponse à la diminution de l’oxygénation locale des poumons). À partir de 1946, cependant, quand la noradrénaline (en abrégé NA ou NAD) fut découverte, von Euler consacra la plus grande partie de son travail de recherche à ce domaine. Lui et son groupe ont étudié minutieusement sa distribution et son devenir dans les tissus biologiques et dans le système nerveux dans des conditions physiologiques et pathologiques, et ont découvert que la noradrénaline était produite et stockée dans les terminaisons nerveuses synaptiques des vésicules intracellulaires, une découverte clé qui a changé recherches sur le terrain. En 1970, il a été distingué avec le prix Nobel pour son travail, conjointement avec Sir Bernard Katz et Julius Axelrod. Depuis 1953, il était très actif à la Fondation Nobel, membre du Comité Nobel de physiologie ou de médecine et président du Conseil depuis 1965. Il a également été vice-président de l’Union internationale des sciences physiologiques de 1965 à 1971. Parmi les nombreux prix et prix honorifiques qu’il a reçus en plus du prix Nobel, ont été le Prix Gairdner (1961), le Prix Jahre (1965), le Prix Stouffer (1967), le Carl Ludwig Medaille (1953), la Plaquette Schmiedeberg (1969) , La Madonnina (1970), plusieurs doctorats honorifiques des universités du monde entier, et l’adhésion à plusieurs sociétés érudites, médicales et scientifiques. Il a été élu membre étranger de la Royal Society (ForMemRS) en 1973.

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