Torsten Wiesel

Wiesel est né à Uppsala en Suède en 1924, le plus jeune de cinq enfants. En 1947, il débute sa carrière scientifique au laboratoire de Carl Gustaf Bernhard à l’Institut Karolinska, où il obtient son diplôme de médecine en 1954. Il enseigne ensuite au département de physiologie de l’Institut et travaille à l’unité de pédopsychiatrie de l’hôpital Karolinska. En 1955, il a déménagé aux États-Unis pour travailler à l’École de médecine de l’Université Johns Hopkins, dirigée par Stephen Kuffler. Wiesel a commencé une bourse en ophtalmologie, et en 1958, il est devenu professeur assistant. La même année, il rencontre David Hubel, débutant une collaboration qui durera plus de vingt ans. En 1959, Wiesel et Hubel ont déménagé à l’Université Harvard. Il est devenu un instructeur en pharmacologie à la Harvard Medical School, débutant une carrière de 24 ans avec l’université. Il est devenu professeur dans le nouveau département de neurobiologie en 1968 et son président en 1971. En 1983, Wiesel a rejoint la faculté de l’Université Rockefeller en tant que Vincent et Brooke Astor professeur et chef du Laboratoire de neurobiologie. Il a été président de l’université de 1991 à 1998. À l’université Rockefeller, il demeure le directeur du Shelby White et du Leon Levy Center for Mind, Brain and Behaviour. De 2000 à 2009, Wiesel a été Secrétaire général du Human Frontier Science Program, une organisation basée à Strasbourg, en France, qui soutient la collaboration internationale et interdisciplinaire entre les chercheurs dans les sciences de la vie. Wiesel a également présidé le comité consultatif scientifique de l’Institut national chinois des sciences biologiques (NIBS) à Beijing, et coprésidé le conseil d’administration de l’Institut des sciences et technologies d’Okinawa (OIST). Il est également membre du conseil d’administration du Pew Center sur le changement climatique mondial, de l’hôpital de chirurgie spéciale et membre du conseil consultatif de l’European Brain Research Institute (EBRI). Wiesel a également été président du conseil d’administration du Aaron Diamond AIDS Research Center (1995-2001), président de la Society for Neuroscience (1978-1979) et de l’International Brain Research Organization (1998-2004). Il a été président du conseil d’administration de l’Académie des sciences de New York (2001-2006); et il était président et directeur par intérim de l’académie en 2001-2002. Wiesel siège au Conseil consultatif des sciences de la santé de l’Université du peuple.

Les expériences de Hubel et Wiesel ont considérablement élargi les connaissances scientifiques sur le traitement sensoriel. Dans une expérience, réalisée en 1959, ils ont inséré une microélectrode dans le cortex visuel primaire d’un chat anesthésié. Ils ont ensuite projeté des motifs de lumière et d’obscurité sur un écran devant le chat. Ils ont constaté que certains neurones tiraient rapidement lorsqu’ils présentaient des lignes à un angle, tandis que d’autres répondaient mieux à un autre angle. Ils ont appelé ces neurones “cellules simples”. Encore d’autres neurones, qu’ils appelaient «cellules complexes», répondaient mieux aux lignes d’un certain angle se déplaçant dans une direction. Ces études ont montré comment le système visuel construit une image à partir de simples stimuli en des représentations plus complexes. Hubel et Wiesel ont reçu le prix Nobel en 1981 pour leurs travaux sur les colonnes de dominance oculaire dans les années 1960 et 1970. En privant les chatons de l’utilisation d’un œil, ils ont montré que les colonnes du cortex visuel primaire recevant des intrants de l’autre œil prenaient en charge les zones qui recevraient normalement l’entrée de l’œil privé. Ces chatons n’ont pas non plus développé de zones recevant l’apport des deux yeux, une caractéristique nécessaire pour la vision binoculaire. Les expériences de Hubel et Wiesel ont montré que la dominance oculaire se développe de façon irréversible au début du développement de l’enfant. Ces études ont ouvert la porte à la compréhension et au traitement de la cataracte infantile et du strabisme. Ils étaient également importants dans l’étude de la plasticité corticale.

Wiesel est membre de l’Académie royale suédoise des sciences, de l’Académie serbe des sciences et des arts, et membre étranger de l’Académie nationale indienne des sciences. Il détient également les prix et honneurs suivants: Wiesel figurait parmi les huit lauréats 2005 de la National Medal of Science. En 2006, il a reçu la médaille d’or Ramon Y Cajal du Conseil national de recherche espagnol (CSIC – Consejo Superior de Investigaciones Cientificas). En 2007, Wiesel et Hubel ont reçu la médaille Marshall M. Parks, MD de la Fondation Children’s Eye.

Wiesel est marié à Lizette Mususa Reyes (2008). Wiesel a été marié à Teeri Stenhammar de 1956-1970, Ann Yee de 1973-1981, et auteur et éditeur Jean Stein de 1995-2007. Sa fille Sara Elisabeth est née en 1975.

Wiesel a fait beaucoup de travail en tant que défenseur mondial des droits de l’homme. Il a été pendant 10 ans (1994-2004) président du Comité des droits de l’homme des Académies nationales des sciences des États-Unis, ainsi que du Réseau international des académies et des sociétés savantes. Il a reçu la médaille David Rall de l’Institut de médecine en 2005, en reconnaissance de cet important travail. En 2009, Wiesel a reçu l’Ordre Grand Cordon de la Médaille du Soleil Levant au Japon. Il est membre fondateur de l’Organisation des sciences israélo-palestinienne, un organisme non gouvernemental à but non lucratif créé en 2004 pour soutenir la recherche collaborative entre les scientifiques en Israël et en Palestine.

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