Bernhard Karlgren

Bernhard Karlgren est né le 15 octobre 1889 à Jönköping, en Suède. Son père, Johannes Karlgren, a enseigné le latin, le grec et le suédois au lycée local. Karlgren a montré la capacité dans la linguistique d’un jeune âge, et s’est intéressé aux dialectes de la Suède et aux histoires folkloriques traditionnelles. Il maîtrisait les langues classiques et était un traducteur accompli de la poésie grecque dans sa langue maternelle. Il a manifesté un intérêt précoce pour la Chine et a écrit un drame, The White Hind, qui s’est déroulé dans ce pays au début de son adolescence. Son premier article savant, une transcription phonétique, basée sur un système conçu par Johan August Lundell, d’histoires folkloriques traditionnelles de sa province natale de Småland, fut achevé à l’âge de 14 ans et publié en 1908 alors qu’il n’avait que 18 ans. Il a étudié le russe à l’Université d’Uppsala sous la direction de Johan August Lundell, un Slavicien intéressé par la linguistique comparée. Il obtint en 1909 un baccalauréat en langues nordique, grecque et slave. Bien qu’il ait d’abord eu l’intention de se spécialiser dans les langues scandinaves, sur les conseils de son frère aîné Anton Karlgren (1882-1973), il décida de se focaliser sur le chinois, attirés par le fait que, comme Lundell le lui avait dit, le chinois nombre de dialectes. Il partit pour Saint-Pétersbourg, où, sous la direction de Vasily Vasilyev, la ville avait créé l’un des principaux centres européens pour l’étude du chinois. Là-bas, Karlgren, étudiant avec A. I. Ivanov, a obtenu une bourse pour étudier les dialectes chinois, même s’il n’avait pas de formation en chinois à ce moment-là. Karlgren a vécu en Chine de 1910 à 1912. Après quelques mois seulement d’études, il a acquis la maîtrise et l’alphabétisation de base et a préparé un questionnaire de 3 100 caractères chinois pour recueillir des informations sur les dialectes chinois. Après l’épuisement de sa bourse, Karlgren se soutint en enseignant le français et, célèbre, l’anglais, qui, selon une anecdote, n’avait jamais été enseigné mais avait été ramassé par des passagers anglophones sur le navire de l’Europe vers la Chine. En fait, il avait reçu un crédit élevé en anglais lors de ses derniers examens du secondaire. Il a finalement recueilli des données sur 19 dialectes mandarin différents, ainsi que le shanghaïen, le dialecte de Fuzhou de Eastern Min, et le cantonais, plus les prononciations vietnamiennes et japonaises des caractères dans son questionnaire.

Karlgren retourna en Europe en janvier 1912, d’abord à Londres, puis à Paris, avant d’arriver à Uppsala où, en 1915, il publia sa thèse de doctorat «Études sur la phonologie chinoise». Bien que sa thèse ait été écrite en français, la plupart de ses travaux savants ultérieurs étaient en anglais. Après avoir obtenu son doctorat, Karlgren enseigna à l’Université de Göteborg, où il fut président de 1931 à 1936. En 1939, Karlgren succéda à Johan Gunnar Andersson en tant que directeur du Musée des Antiquités d’Extrême-Orient (Östasiatiska Museet) jusqu’en 1959 Ce musée public a été fondé en 1926 sur les découvertes pionnières d’Andersson en matière d’archéologie préhistorique faites en Chine dans les années 1920, et a ensuite été élargi pour couvrir les périodes ultérieures ainsi que d’autres parties de l’Asie. Karlgren a été en contact étroit avec Andersson pendant de nombreuses années, et a également succédé à Andersson en tant que rédacteur en chef du journal du musée, le Bulletin du Musée des Antiquités d’Extrême-Orient (BMFEA, 1929-) et a continué dans cette position jusqu’aux années 1970. Karlgren lui-même publia d’abord plusieurs de ses œuvres majeures dans ce journal annuel, ou des livres dans la série de monographies du musée. En 1946, Karlgren entreprend une attaque de grande envergure contre l’historiographie alors controversée de la Chine ancienne. Passant en revue la littérature sur l’histoire pré-Han de la Chine dans son article Légendes et Cultes dans la Chine ancienne, il a souligné qu ‘”un trait commun à la plupart de ces traités est un curieux manque de méthode critique dans la manipulation du matériel”. En particulier, Karlgren a critiqué l’utilisation non sélective de documents de différents âges lors de la reconstruction de l’histoire ancienne de la Chine. “De cette façon, des comptes très complets et détaillés ont été obtenus, mais des récits qui sont en fait des caricatures de scientifiques établis.” En 1950, Karlgren est intronisé à l’Académie Royale des Arts et des Sciences des Pays-Bas.

Karlgren mourut le 20 octobre 1978 à Stockholm à l’âge de 89 ans. Karlgren fut le premier savant à utiliser les principes de la linguistique historique à l’européenne pour étudier la langue chinoise. Il fut aussi le premier à reconstruire les sons de ce qu’on appelle maintenant le chinois moyen et le vieux chinois (ce qu’il appela respectivement «chinois ancien» et «chinois archaïque»). Karlgren a suggéré que, au tout premier stade récupérable, les pronoms personnels ont été refusés pour le cas. Karlgren a tenté de déterrer l’histoire chinoise elle-même de son développement linguistique et de sa diffusion. Comme il l’écrit dans son adaptation anglaise Sound and Symbol in Chinese (1923), chapitre I: «Ainsi, bien que les traditions chinoises ne donnent aucune indication sur l’immigration d’un pays étranger, il n’y a pas de« point d »chronologique externe. appui ”, nous pouvons néanmoins affirmer, à partir de preuves internes, que la tradition chinoise qui place le règne de l’empereur Yao au vingt-quatrième siècle avant notre ère est correcte, que les Chinois, même dans ces temps reculés, étaient des astronomes talentueux; ils ont écrit dans les annales chinoises des événements mémorables et, selon toute vraisemblance, ont écrit leurs comptes peu après les événements, bref, qu’une civilisation chinoise bien développée – reposant sans doute sur des fondations vieilles de plusieurs siècles – avec la langue chinoise , existait sur le sol chinois deux mille ans avant le Christ. ” Bien qu’important en tant que pionnier de la linguistique chinoise historique, les découvertes originales de Karlgren ont été surpassées. Les systèmes phonologiques proposés par Karlgren sont aujourd’hui largement dépassés car leurs faiblesses sont évidentes: «Karlgren se considérait comme une reconstruction de la phonétique et non de la phonologie, et prêtait peu d’attention à la structure phonologique, ce qui fait que les systèmes qu’il reconstruisait manquaient souvent de symétrie. modèle qui sont dans les systèmes phonologiques des langues naturelles. ” Néanmoins, les travaux révolutionnaires de Karlgren ont jeté les bases de la linguistique historique chinoise moderne et beaucoup de ses travaux sont encore utilisés comme ouvrages de référence.


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